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Specialty Coffee Threatens Forests

By Rich Trubey, 11/14/2013 - 15:51

Coffee is now being recognized as a primary threat to Central American rainforests and their wildlife habitat. These diverse forests are being cleared and converted for coffee production in order to satisfy the specialty coffee market’s demand for high elevation coffee, which commands higher prices.

This scenario has been rapidly accelerating over the past 3-5 years to the point where the Honduran Forest and Wildlife Service now identifies expanding coffee production as the number one threat to its “protected” National Parks.

Cloud Forests are Essential

These high elevation cloud forests are protected for a number of reasons. First, they support a high level of biodiversity. Second, they capture precipitation and are vital to the parks’ riversheds that provide drinking water for surrounding municipalities.

As these valuable forests and their buffer zones are being cleared for high elevation coffee, they are being replaced with a monoculture. Shade coffee is not a viable option in cloud forest areas because the coffee plants require nearly all of the unobstructed sunlight they can get in these zones, otherwise they risk disease due to excessive moisture. Shade-grown coffee production does not include forest habitat, or the biodiversity that exists in natural forests.

The Solution …

Fortunately, there is hope and high expectation for an alternative coffee production model. In August of this year, Merchants of Green Coffee's non-profit partner, Mesoamerican Development Institute (MDI), struck up a partnership with the Honduran Forest and Wildlife Service, which makes Cafe Solar "co-manager" of a large National Park, called Pico Pijol. The buffer zone around this park, as with most parks in Central America, includes many coffee farms.

Together, we have been implementing an innovative new forest-friendly farming system that protects and expands forest cover on these coffee farms. This method, called Integrated Open Canopy (IOC), is endorsed by both the U.S. and Honduran Forest Services. In eight years of field study, IOC has been found to support the highest variety of resident and migratory birds, including forest-dependent species that are not supported by shade coffee production.

In a nutshell, IOC provides forested areas adjacent to coffee crops. The coffee plants themselves, may or may not have shade depending on what level of sunlight is best for the health and productivity of the coffee plants. The increased biodiversity found in IOC coffee production is due to the existence of actual forest habitat, as opposed to a plantation with shade trees that provides only an approximation of a forest.

... Requires Consumer Support

The successful adoption of IOC coffee production and MDI’s solar-powered processing technology depends on consumers’ willingness to embrace and support these industry innovations.

For this collaborative effort, Merchants of Green Coffee is partnering with an alliance of coffee roasters and distributors to promote the Cafe Solar® brand as a symbol of our work in addressing the primary threat to tropical forests and National Parks in the region; like the Pico Pijol National Park.

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El café está siendo reconocido como la amenaza principal a las selvas tropicales de América Central y el ambiente que soporta la fauna silvestre. Esta diversidad de los bosques está siendo destrozada para convertir estos ambientes a la producción de café con el fin de satisfacer la demanda del mercado de cafés especiales—café de altura y estricta altura, que se cotiza a precios más altos.

Este escenario se ha acelerado rápidamente en los últimos 3 a 5 años hasta el punto en el cual el Servicio Forestal y Vida Silvestre de Honduras (ICF) ahora identifica la expansión de la producción de café como la amenaza número uno para sus Parques Nacionales "protegidos." por decretos y leyes nacionales.

Los bosques nublados son esenciales

Estos bosques nublados de alta elevación están protegidos por una serie de razones. En primer lugar, apoyan un alto nivel de biodiversidad. En segundo lugar, la captura de la precipitación pluvial es vital para las cuencas del Parque que proporcionan agua potable a los municipios circundantes.

A medida que estos valiosos y complejos bosques en los Parques Nacionales incluyendo sus zonas de amortiguamiento están siendo talados para implementar plantaciónes café de altura, está biodiversidad está siendo reemplazada por un monocultivo. El café de sombra no es una opción viable en las zonas del bosque de altura nublado, porque las plantas de café requieren casi toda la luz del sol sin sombra que puedan obtener en estas zonas, de lo contrario corren el riesgo de enfermedades debido a la humedad excesiva y poca productividad. La producción de café con sombra no incluye o remplaza el ambiente de bosque y la biodiversidad que existe en estos bosques.

La solución ...

Afortunadamente, existe ahora una esperanza y grandes expectativas por la existencia de un modelo de producción de café alternativo. En agosto de este año, nuestra organización sin fines de lucro, el Instituto de Desarrollo Mesoaméricano (MDI por sus siglas en Ingles), comenzó una asociación con el Servicio Forestal y Vida Silvestre de Honduras (ICF) que nos convierte en Co-manejador de un gran Parque Nacional, llamado Pico Pijol. La zona de amortiguamiento alrededor de este parque, como con la mayoría de los Parques en América Central, incluye ahora muchas fincas de café.

Hemos estado implementando un nuevo e innovador sistema de producción de café que fomenta la productividad cafetalera y protege y amplía la cobertura forestal en las fincas de café. Este método, llamado Dosel Abierto Integrado (DAI), está avalado tanto por los Servicio Forestales de Honduras y Estados Unidos. En ocho años de trabajo investigativo de campo, el DAI ha demostrado como soporta la mayor variedad de aves residentes y migratorias, incluyendo especies dependientes de los ambientes de bosque que no están siendo soportados en las regiones con producción de café con sombra.

En pocas palabras, el DAI proporciona áreas forestales adyacentes a los cultivos de café. Las propias plantaciones de café, pueden o no, tener sombra, dependiendo si existe el adecuado nivel de iluminación solar para la salud y productividad de las plantas de café. El aumento de la biodiversidad que se encuentra en la plantación de café DAI se debe a la existencia de hábitat de bosque real, en oposición a una plantación de café de sombra que proporciona sólo una aproximación muy simple de un bosque.

... Requiere apoyo de los consumidores

La adopción con éxito de las plantaciones de café DAI y la tecnología de procesamiento de energía solar de MDI depende de la voluntad de los consumidores a aceptar y apoyar estas innovaciones en la industria cafetalera.

Para llevar adelante este esfuerzo de colaboración el MDI y la Cooperativa COMISUYL están asociados con una alianza de tostadores y distribuidores para promover la marca Cafe Solar® como un símbolo de nuestro trabajo para hacer frente a la principal amenaza de los bosques tropicales y los Parques Nacionales de la región; como el Parque Nacional Pico Pijol .